Από το Bloomington στο Waukegan και το Rock Island στο Kankakee, οι ανερχόμενοι δευτεροετείς και τρίτοι φοιτητές νομικής—που υπηρετούν ως ασκούμενοι στο Prairie State Legal Services (PSLS)—θα περάσουν το καλοκαίρι τους βυθιζόμενοι στην εκπληκτική δημόσια υπηρεσία που προσφέρει η PSLS για τους πελάτες της.

Το PSLS καλωσορίζει 16 ασκούμενους: τρεις στο γραφείο μας στο Bloomington, έναν στα γραφεία μας στο Kankakee και στην Peoria, δύο στα γραφεία μας στο Rock Island και στο Rockford, τρεις στα γραφεία μας στο Waukegan και στα Δυτικά Προάστια και έναν στο γραφείο μας στο Woodstock. Από τους 16 φοιτητές, οι δύο επιστρέφουν ως ανερχόμενοι τριτοετείς φοιτητές, ο ένας είναι ανερχόμενος δευτεροετής φοιτητής νομικής, ο ένας είναι προπτυχιακός ασκούμενος και οι υπόλοιποι ανερχόμενοι δευτεροετείς φοιτητές της Νομικής.

Με λίγες εξαιρέσεις, το Prairie State απαιτεί τουλάχιστον 300 ώρες για το καλοκαιρινό πρόγραμμα πρακτικής άσκησης, το οποίο μεταφράζεται σε οκτώ ή 10 εβδομάδες εργασίας ή 4 ή 5 ολόκληρες ημέρες την εβδομάδα, αντίστοιχα. Δεν θα έχουν όλα τα γραφεία ασκούμενοι φέτος, κάτι που η συντονίστρια πρακτικής άσκησης του Prairie State, Sally Steele είπε ότι είναι αποτέλεσμα της διαθεσιμότητας χώρου και των προτιμήσεων τοποθεσίας των αιτούντων.

«Οι ασκούμενοι μας εκτίθενται σε όλες τις πτυχές της εργασίας του PSLS και αναλαμβάνουν πολύπλευρα καθήκοντα που είναι απαραίτητα για τις υπηρεσίες μας, που κυμαίνονται από την έρευνα σημαντικών νομικών ζητημάτων, έως τη συνέντευξη από πελάτες και τη βοήθεια σε ακροάσεις και δίκες», είπε ο Steele. «Με άδεια 711, ορισμένοι ασκούμενοι μπορούν ακόμη και να παρέχουν νομικές υπηρεσίες απευθείας σε πελάτες υπό την επίβλεψη του μέντορά τους. Κάθε ασκούμενος ανατίθεται σε έναν μέντορα, ο οποίος βοηθά στην ανάθεση, καθοδήγηση, συζήτηση και παροχή μιας εξαιρετικής καλοκαιρινής εμπειρίας για τον ασκούμενο.»

Δεδομένου ότι κάθε γραφείο διαφέρει ως προς το μέγεθος και μπορεί να έχει ή να μην έχει δικηγόρους που επικεντρώνονται σε έναν συγκεκριμένο τομέα δικαίου, οι φοιτητές μπορεί ή όχι να ανατεθούν σε έναν μέντορα που εστιάζει στην περιοχή ενδιαφέροντος ενός μαθητή. Σύμφωνα με τον Steele, όταν είναι δυνατόν, οι ασκούμενοι μπορεί να μπορούν να συνεργαστούν με άλλους δικηγόρους στο γραφείο τους που ειδικεύονται σε άλλους τομείς του δικαίου, εκθέτοντάς τους στο φάσμα των υπηρεσιών που παρέχει το PSLS. Είπε ότι ακόμα κι αν δεν υπάρχει άλλος δικηγόρος στο γραφείο που να επικεντρώνεται σε μια περιοχή που ενδιαφέρει ο ασκούμενος, οι μέντορες θα προσπαθήσουν σίγουρα να παρέχουν εμπειρίες σχετικές με τον τομέα ενδιαφέροντος του ασκούμενου και να τον εκθέσουν σε πολλούς τομείς της πολιτικής αγωγής και της πολυεπίπεδης διαδικασίας Απαιτείται από την αρχή ενός πελάτη που αναζητά υπηρεσίες μέσω της επίλυσης μιας υπόθεσης.

Οι μαθητές είναι πρόθυμοι να αποκτήσουν πραγματική εμπειρία από το ρόπαλο. «Οι περισσότεροι είναι ενθουσιασμένοι για την αλληλεπίδραση με τους πελάτες και το δικαστήριο», είπε ο Steele. «Αυτό μπορεί να σημαίνει ότι συμμετέχουν σε συνεντεύξεις με πελάτες και τελικά τις διεξάγουν με την επίβλεψη του μέντορά τους, εντοπίζοντας νομικά ζητήματα που αντιμετωπίζει ο πελάτης. Έχουμε ετοιμάσει μια εκπαίδευση για μαθητές σχετικά με αυτήν ακριβώς την ικανότητα. Η νομική έρευνα για τους μέντοράς τους και άλλους δικηγόρους στο γραφείο, η αναθεώρηση των ανακαλύψεων και η σύνταξη υπομνημάτων είναι επίσης κοινά καθήκοντα. Πολλοί μαθητές εξασκούνται στη σύνταξη νομικών και θα ήθελαν να τελειώσουν το καλοκαίρι με ένα σταθερό δείγμα γραφής για μελλοντικές δουλειές και προσπάθειες. Μπορούν ακόμη και να πάνε σε διοικητικές ακροάσεις στο δικαστήριο με τον μέντορά τους ή άλλους δικηγόρους στο γραφείο τους και να τους βοηθήσουν να προετοιμαστούν για τη δίκη. Κάθε πρακτική άσκηση είναι μοναδική και ενθαρρύνουμε τους φοιτητές να εκφράσουν τα ενδιαφέροντα και τους στόχους τους με τους μέντοράς τους καθ' όλη τη διάρκεια του καλοκαιριού.»

«Πολλοί φοιτητές έχουν μια αόριστη ιδέα για το τι τους ενδιαφέρει όταν ξεκινούν τη νομική σχολή, αλλά μια πρακτική άσκηση μπορεί είτε να ενισχύσει είτε να αλλάξει το όραμα», καταλήγει ο Steele. «Η εμπειρία μιας πρακτικής άσκησης με το PSLS ελπίζουμε ότι θα αφήσει στους μαθητές όχι μόνο εξαιρετικά χρήσιμη πρακτική εμπειρία, μαθαίνοντας από τους πιο έξυπνους και ευγενικούς μέντορες, αλλά επίσης θα προειδοποιήσει ή θα αναζωογονήσει τους μαθητές για την ανάγκη χρήσης του νομικού τους μυαλού για τη βελτίωση των πελατών που χρειάζονται κοινό υπηρεσία. Μερικοί από τους ασκούμενούς μας συνεχίζουν να έχουν σταδιοδρομία δημοσίου συμφέροντος, είτε με το PSLS είτε με άλλον οργανισμό νομικής βοήθειας. Άλλοι συνεχίζουν να προσφέρουν εθελοντικά ως pro bono δικηγόροι μόλις λάβουν άδεια ή γίνουν δωρητές και υποστηρικτές της αποστολής του PSLS.»