Η Τρίτη 31 Μαΐου ήταν μια ξεχωριστή μέρα: 45 του PSLSth επέτειος! Έχουμε καταφέρει πολλά κατά τα πρώτα 45 χρόνια μας και αποδειχθήκαμε εύστροφοι και δημιουργικοί ως προς τις προκλήσεις, καθώς παραμείναμε αφοσιωμένοι στην αποστολή μας να παρέχουμε ίση πρόσβαση στη δικαιοσύνη και να αντιμετωπίζουμε νομικά προβλήματα που επηρεάζουν τις βασικές ανάγκες των πελατών.

Η Prairie State Legal Services (PSLS) ιδρύθηκε το 1977 με τη συγχώνευση πέντε προγραμμάτων νομικής βοήθειας δικηγορικών συλλόγων που βρίσκονται στις κομητείες Kane, Lake, McLean, Peoria και Winnebago. Αυτή η συγχώνευση υποκινήθηκε από την ευκαιρία υποβολής αίτησης για χρηματοδότηση από τη νεοσύστατη, Legal Services Corporation (LSC). Το PSLS ξεκίνησε τη λειτουργία του με μόλις πέντε γραφεία (Bloomington, Peoria, Rockford, St. Charles και Waukegan), 15 δικηγόρους, τρεις παρανόμους και ένα ή δύο προσωπικό υποστήριξης σε κάθε γραφείο. Μέσα σε δύο χρόνια, η PSLS άνοιξε γραφεία στο Kankakee, την Οτάβα και το Wheaton, επιτρέποντας στο πρόγραμμα να εξυπηρετεί πελάτες όχι μόνο στην κομητεία DuPage, αλλά σε μεγάλο αριθμό αγροτικών κομητειών που δεν διέθεταν προγράμματα νομικής βοήθειας. Σύντομα μια συγχώνευση με το πρόγραμμα νομικής βοήθειας στο Rock Island πρόσθεσε ένα γραφείο εκεί και αργότερα οι συγχωνεύσεις με προγράμματα στο Galesburg και την Will County επέκτεινε τελικά το αποτύπωμα της PSLS στην τρέχουσα περιοχή εξυπηρέτησης 36 κομητειών μας.

Τα πρώτα χρόνια, το μεγαλύτερο μέρος της χρηματοδότησης του PSLS προερχόταν από την LSC. Ωστόσο, σχεδόν αμέσως μετά την ίδρυσή του, το LSC έγινε αντικείμενο πολλών συζητήσεων στο Κογκρέσο. Ενώ η LSC έχει διατηρήσει έναν πυρήνα δικομματικής υποστήριξης, η χρηματοδότηση παρουσιάζει σημαντικές διακυμάνσεις με διάφορους περιορισμούς και νέους κανονισμούς σχετικά με τη χρήση αυτών των κεφαλαίων. Με κάθε μείωση χρηματοδότησης, ωστόσο, το PSLS μπόρεσε να επανέλθει δυναμικά. Η PSLS έχει αποδειχθεί ευκίνητη και δημιουργική στην ανταπόκριση στις προκλήσεις, προκειμένου να συνεχίσει την αποστολή της να παρέχει ίση πρόσβαση στη δικαιοσύνη και να αντιμετωπίζει νομικά προβλήματα που επηρεάζουν τις βασικές ανάγκες των πελατών.

Η πρώτη μεγάλη πρόκληση ήρθε το 1981 όταν το Κογκρέσο μείωσε τον ομοσπονδιακό προϋπολογισμό για το LSC κατά σχεδόν 25 τοις εκατό. και επιπλέον, το Κογκρέσο έδωσε εντολή να χρησιμοποιηθεί το 10 τοις εκατό αυτών των χρημάτων για την ενθάρρυνση της συμμετοχής ιδιωτικών μπαρ στη νομική βοήθεια. Υπό την ηγεσία του ιδρυτικού μας Εκτελεστικού Διευθυντή Joe Dailing, η PSLS ανταποκρίθηκε και έγινε ισχυρότερη. Το PSLS προσαρμόστηκε στη μείωση της χρηματοδότησης δίνοντας προτεραιότητα σε περιπτώσεις για να διασφαλίσει ότι οι υπηρεσίες είχαν τον μεγαλύτερο θετικό αντίκτυπο στους πελάτες. Οι δύο αρχικές ομάδες εργασίας μας, το Housing και το Public Benefits, συναντήθηκαν για να μοιραστούν πληροφορίες και να προσδιορίσουν τις κρίσιμες ανάγκες των πελατών και τους καλύτερους τρόπους ικανοποίησής τους. Χρησιμοποιήσαμε την τεχνολογία για να γίνουμε πιο αποτελεσματικοί—αν και η τεχνολογία των αρχών της δεκαετίας του 1980 είναι πρωτόγονη με τα σημερινά πρότυπα. Ξεκινήσαμε πολύ παραγωγικές συνεργασίες με τοπικούς δικηγορικούς συλλόγους για να δημιουργήσουμε pro bono έργα ή να επεκτείνουμε υπάρχοντα έργα και οι εθελοντές έγιναν κρίσιμο μέρος της παροχής των υπηρεσιών μας. Βοήθησε να έχουμε και νεότερους δικηγόρους, καθώς έφερναν μια ιδεαλιστική ενέργεια στον οργανισμό. Το PSLS ξεκίνησε μια επιθετική προσπάθεια αναζήτησης χρηματοδότησης από την United Ways, για να μειώσει την εξάρτησή μας από την ομοσπονδιακή χρηματοδότηση και το πρόγραμμα έγινε εθνικός ηγέτης μεταξύ των προγραμμάτων νομικής βοήθειας για την εξασφάλιση τοπικής υποστήριξης. Αναζητήσαμε επίσης άλλη χρηματοδότηση, συμπεριλαμβανομένης της υποστήριξης του νόμου για τον Τίτλο ΙΙΙ/Ηλικιωμένων Αμερικανών και της χρηματοδότησης από την Κοινοτική Μπλοκ Επιχορήγησης Ανάπτυξης ("CDBG").

Η επόμενη μεγάλη πρόκληση ήταν το Συμβόλαιο με την Αμερική το 1996. Το Κογκρέσο μείωσε και πάλι τη χρηματοδότηση για το LSC, αυτή τη φορά κατά 33 τοις εκατό. Οι πρόσθετοι περιορισμοί στη χρήση της χρηματοδότησης δημιούργησαν μια άλλη σειρά προκλήσεων, αλλά η PSLS απάντησε ανθεκτικά και δημιουργικά. Παρά τις μειώσεις προσωπικού, η PSLS ξεκίνησε την τηλεφωνική συμβουλευτική υπηρεσία για να εξασφαλίσει την πρόσβαση στις υπηρεσίες. Αυτή η υπηρεσία παρέχει νομικές συμβουλές στους πελάτες για να τους δώσει τη δυνατότητα να αντιμετωπίζουν άμεσα ζητήματα, να χειρίζονται υποθέσεις μόνοι τους ή να μαθαίνουν άλλους πόρους που μπορεί να είναι χρήσιμοι. Η συμβουλευτική υπηρεσία εκτελεί επίσης λειτουργία διαλογής και πρόσληψης, εντοπίζοντας περιπτώσεις που παρουσιάζουν τις πιο επείγουσες ανάγκες που απαιτούν πρόσθετες υπηρεσίες από τα τοπικά γραφεία. Η μείωση της χρηματοδότησης LSC ανέδειξε την ανάγκη για πρόσθετη διαφοροποίηση της στήριξης. Η απάντηση: η Εκστρατεία για Νομικές Υπηρεσίες, μια προσπάθεια peer-to-peer που εμπλέκει μέλη του ιδιωτικού μπαρ. Ο φιλόδοξος αρχικός μας στόχος ήταν να συγκεντρώσουμε 1 εκατομμύριο δολάρια τα πρώτα τρία χρόνια, έναν στόχο που σχεδόν καταφέραμε. Σήμερα, η Καμπάνια συνεχίζει να παρέχει σημαντικά έσοδα για υπηρεσίες υποστήριξης στους πελάτες.

Κατά τη διάρκεια των πρώτων ετών, η PSLS αύξησε την αποτελεσματικότητα και ανταποκρίθηκε στις αναδυόμενες ανάγκες και ζητήματα πελατών. Ο πρώην εκτελεστικός μας διευθυντής, ο Mike O'Connor, ο οποίος συνέχισε την προοδευτική ηγεσία του Joe Dailing, χρησιμοποίησε την τεχνολογία για να εξυπηρετήσει περισσότερους πελάτες πιο αποτελεσματικά ανοίγοντας τη διαδικτυακή πρόσληψη. Υποβάλαμε αίτηση για αποκλειστικές επιχορηγήσεις για την υποστήριξη στοχευμένων έργων. Ως απάντηση στην κρίση αποκλεισμού στεγαστικών δανείων, αναζητήσαμε κεφάλαια επιχορήγησης για να δημιουργήσουμε και να υποστηρίξουμε το Έργο Νομικής Βοήθειας για Ιδιοκτήτες Κατοικιών, για να εκπροσωπήσουμε τους ιδιοκτήτες σπιτιού που αντιμετωπίζουν αποκλεισμό. Αυτό το έργο απαιτούσε από το προσωπικό να μάθει τη νομοθεσία περί αποκλεισμού από την αρχή και έχει αποτρέψει τον αποκλεισμό και την έλλειψη στέγης για δεκάδες πελάτες. Το Fair Housing Project μας αντιπροσωπεύει πελάτες σε έξι κομητείες και περιλαμβάνει δοκιμές και επιβολή. Η κλινική μας για χαμηλό φόρο εισοδήματος αντιπροσωπεύει πελάτες με διαμάχες της IRS, συμπεριλαμβανομένων των θυμάτων ενδοοικογενειακής βίας που αναζητούν ανακούφιση από αθώους συζύγους ή επίλυση ζητημάτων πίστωσης φόρου εισοδήματος κερδισμένων. Το νέο μας Ready to Work Project υποστηρίζει πελάτες με εμπόδια στην απασχόληση, όπως ανάκληση αδειών οδήγησης ή αρχεία σύλληψης. Τα κεφάλαια του New Victims of Crime Act μάς επέτρεψαν να προσλάβουμε νέους δικηγόρους για να εκπροσωπήσουν θύματα ενδοοικογενειακής βίας που χρειάζονται εντολές προστασίας και εκπροσώπησης σε διάφορα σχετικά θέματα.

Σήμερα, η PSLS διευθύνεται από τη νέα Εκτελεστική Διευθύντρια Denise E. Conklin και απασχολεί περισσότερους από 200 υπαλλήλους. Το έργο μας συμπληρώνεται από έναν εικονικό στρατό εθελοντών και υποστηρίζεται από άτομα στις 36 κομητείες μας και από περισσότερες από 100 πηγές χρηματοδότησης.

Είμαστε περήφανοι που γιορτάζουμε το ορόσημο των 45 ετών με τους υπαλλήλους, τους πελάτες, τους υποστηρικτές και τους συνεργάτες μας. Στεκόμαστε στους δυνατούς ώμους του παρελθόντος καθώς εστιάζουμε στο πού θα πάμε στη συνέχεια. Σας ευχαριστούμε που βοηθήσατε να γίνει το Prairie State σπουδαίο τώρα και για τις επόμενες δεκαετίες!