Az AmeriCorps a közelmúltban ünnepelte nemzeti elismerés hetét március 13-19. Az AmeriCorps-Volunteers in Service to America (VISTA) programunk tiszteletére büszkén emeljük ki a Community Outreach VISTA April Foster-t, aki a mai napon fejezi be hároméves szolgálatát a Prairie State Legal Services peoriai irodájában. Az AmeriCorps-VISTA program egy nemzeti szolgáltatási program, amelyben az egyének teljes munkaidős szolgálatot vállalnak a szegénység elleni küzdelemben.
 
Nemrég kérdeztük April-t a Prairie State Legal Services VISTA-jaként végzett tapasztalatairól, és arról, hogy mit jelent számára VISTA-nak lenni. „Úgy gondolom, hogy egy élettapasztalatot legjobban azzal a feltétellel mérhetsz, hogy az elhagyta” – mondta Foster. „VISTA-ösztöndíjasként az én felelősségem volt a Prairie State Legal Services kapacitásának kiépítése. 2018 óta az elsődleges célom, hogy felhívjam a figyelmet a Prairie State által nyújtott szolgáltatásokra. Másodlagos célom az volt, hogy az ügyfeleket összekapcsoljam a közösségi erőforrásokkal, mint például a foglalkoztatás, a lakhatás, az élelem és az oktatás.”
 
April számtalan emberrel beszélgetett a Peoria iroda által kiszolgált kilenc megyében. Örömmel állhatott önkéntesek, tanárok, rendőrök, kongói bevándorlók, hajléktalanok, idősek, veteránok, főiskolai hallgatók, szociális munkások, orvosok/ápolók, városi tisztviselők, szülők és börtönlakók előtt.
 
„Hallgattam szívszorító történeteket, hallottam az öröm és a bánat könnyeit, éreztem a reménytelenséget és a kétségbeesést, és voltam a dühös szavak hangadója. Legfőképpen az új nap örömteli várakozásának voltam tanúja. A Prairie State-ben töltött minden pillanatot előnyként értékelem az életemben. Ez a tapasztalat óriási fejlődést tett lehetővé mind szakmailag, mind személyesen” – mondta Foster.
 
Mielőtt a Prairie Állami Jogi Szolgálathoz érkezett, April közép-12 éves gyerekeket tanított, ami a komfortzónájában van. „Kihívás volt a felnőtt közönséghez való átállás” – mondta. „Határozottan történtek meglepetések, például amikor megjelentem egy találkozón, amely nem tervezett beszédbeli eljegyzésnek bizonyult egy francia ajkú közönség számára. Vagy az az idő, amikor egy parkolóban állva prezentáltam, és egy rögtönzött rádióadón keresztül beszéltem, miközben a közönségem az autók kényelmében ülve hallgatott az autórádiójukon keresztül, növelte az önbizalmam és a rugalmasságra tanított.”
 
A Prairie államon belül Foster abban a megtiszteltetésben részesült, hogy együttműködhetett az African American Affinity Grouppal, hogy megvitassák és őszinte visszajelzést adhassanak arról, hogyan növelheti Prairie állam faji méltányosságát. Azt mondta, nem sejtette, hogy ilyen tartalmas munkában lesz része. Azt mondta, hogy az Affinity Group biztonságos hely a számára, hogy kifejezze magát. „Nem mindenhol talál ilyen jellegű támogatást” – mondta Foster. „Prairie állam ebből a szempontból nagyon egyedülálló.”
 
„Megtanultam az együttműködés, a közösség és a kollektív hatás fontosságát” – fejezte be Foster. „Mélyebbé vált annak megértése, hogy ott kell találkoznom az emberekkel, ahol vannak, és nem ott, ahol eddig voltak. Sokat tanultam, többet, mint amit itt kifejezhetek. Örömteli szívvel és mosollyal az arcomon mondhatom, hogy a Prairie State fejezetem elég jó formában van.”