Wtorek 31 maja był dniem szczególnym: 45 . PSLSth rocznica! W ciągu pierwszych 45 lat osiągnęliśmy wiele i okazaliśmy się zwinni i kreatywni w reagowaniu na wyzwania, pozostając zaangażowani w naszą misję zapewniania równego dostępu do wymiaru sprawiedliwości i rozwiązywania problemów prawnych, które mają wpływ na podstawowe potrzeby klientów.

Prairie State Legal Services (PSLS) została założona w 1977 roku z połączenia pięciu programów pomocy prawnej stowarzyszeń prawniczych zlokalizowanych w hrabstwach Kane, Lake, McLean, Peoria i Winnebago. Ta fuzja była motywowana możliwością ubiegania się o finansowanie od nowo utworzonej Korporacji Usług Prawnych (LSC). PSLS rozpoczął działalność z zaledwie pięcioma biurami (Bloomington, Peoria, Rockford, St. Charles i Waukegan), 15 prawnikami, trzema asystentami prawnymi i jednym lub dwoma pracownikami pomocniczymi w każdym biurze. W ciągu dwóch lat PSLS otworzył biura w Kankakee, Ottawie i Wheaton, umożliwiając programowi obsługę klientów nie tylko w hrabstwie DuPage, ale także w wielu hrabstwach wiejskich, które nie posiadały programów pomocy prawnej. Wkrótce fuzja z programem pomocy prawnej w Rock Island dodała tam biuro, a późniejsze fuzje z programami w Galesburgu i hrabstwie Will ostatecznie rozszerzyły zasięg PSLS na nasz obecny obszar obsługi 36 hrabstw.

We wczesnych latach większość funduszy PSLS pochodziła z LSC. Jednak niemal natychmiast po jego utworzeniu LSC stało się przedmiotem wielu debat w Kongresie. Chociaż LSC utrzymało rdzeń wsparcia ponadpartyjnego, finansowanie ulegało znacznym wahaniom, z różnymi ograniczeniami i nowymi przepisami dotyczącymi wykorzystania tych funduszy. Jednak z każdą redukcją finansowania PSLS był w stanie mocno powrócić. PSLS wykazał się zwinnością i kreatywnością w reagowaniu na wyzwania, aby kontynuować swoją misję zapewniania równego dostępu do wymiaru sprawiedliwości i rozwiązywania problemów prawnych, które mają wpływ na podstawowe potrzeby klientów.

Pierwsze poważne wyzwanie pojawiło się w 1981 r., kiedy Kongres obciął budżet federalny na LSC o prawie 25%; ponadto Kongres nakazał, aby 10 procent tych pieniędzy zostało wykorzystane na zachęcenie prywatnego adwokata do zaangażowania się w pomoc prawną. Pod przewodnictwem naszego założyciela, dyrektora wykonawczego Joe Dailinga, PSLS zareagował i stał się silniejszy. PSLS dostosował się do redukcji finansowania poprzez nadanie priorytetu sprawom, aby zapewnić, że usługi mają największy pozytywny wpływ na klientów. Nasze dwie pierwotne grupy zadaniowe, Housing i Public Benefits, spotkały się, aby dzielić się informacjami i identyfikować krytyczne potrzeby klientów oraz najlepsze sposoby ich zaspokojenia. Wykorzystaliśmy technologię, aby stać się bardziej wydajnym — chociaż technologia wczesnych lat osiemdziesiątych jest prymitywna według dzisiejszych standardów. Rozpoczęliśmy bardzo owocne partnerstwa z lokalnymi stowarzyszeniami prawników, aby ustanowić pro bono projektów lub rozbudowy istniejących projektów, a wolontariusze stali się kluczowym elementem świadczenia naszych usług. Pomogło też mieć młodszych prawników, ponieważ wnosili do organizacji idealistyczną energię. PSLS rozpoczęło agresywne starania o finansowanie z United Ways, aby zmniejszyć naszą zależność od funduszy federalnych, a program stał się krajowym liderem wśród programów pomocy prawnej w zapewnianiu lokalnego wsparcia. Poszukiwaliśmy również innych funduszy, w tym wsparcia z tytułu III/Old Americans Act i dotacji na rozwój społeczności („CDBG”).

Kolejnym poważnym wyzwaniem był kontrakt z Ameryką w 1996 roku; Kongres ponownie ograniczył finansowanie LSC, tym razem o 33 proc. Dodatkowe ograniczenia w korzystaniu z funduszy stworzyły kolejny zestaw wyzwań, ale PSLS odpowiedziało prężnie i kreatywnie. Pomimo redukcji personelu PSLS uruchomił usługę doradztwa telefonicznego w celu zapewnienia dostępu do usług. Ta usługa zapewnia klientom porady prawne, aby umożliwić im rozwiązywanie pilnych problemów, samodzielne prowadzenie spraw lub zapoznanie się z innymi zasobami, które mogą być pomocne. Poradnia pełni również funkcję segregacji i przyjęć, identyfikując przypadki, które przedstawiają najpilniejsze potrzeby wymagające dodatkowych usług ze strony lokalnych urzędów. Zmniejszenie finansowania LSC podkreśliło potrzebę dodatkowej dywersyfikacji wsparcia. Odpowiedź: Kampania na rzecz Usług Prawnych, inicjatywa peer-to-peer angażująca członków prywatnego baru. Naszym ambitnym początkowym celem było zebranie 1 miliona dolarów w ciągu pierwszych trzech lat, cel, który prawie osiągnęliśmy. Dziś kampania nadal zapewnia krytyczne przychody w celu wsparcia usług dla klientów.

Przez pierwsze lata PSLS zwiększał wydajność i odpowiadał na pojawiające się potrzeby i problemy klientów. Nasz były dyrektor wykonawczy, Mike O'Connor, który kontynuował dalekowzroczne kierownictwo Joe Dailinga, wykorzystał technologię, aby skuteczniej służyć większej liczbie klientów, otwierając nabór online. Wystąpiliśmy o dotacje dedykowane na wsparcie projektów celowych. W odpowiedzi na kryzys związany z przejęciem kredytów hipotecznych, szukaliśmy funduszy na dotacje, aby ustanowić i wesprzeć nasz projekt pomocy prawnej dla właścicieli domów, aby reprezentować właścicieli domów stojących w obliczu przejęcia. Ten projekt wymagał od pracowników nauki prawa wykluczenia od podstaw i zapobiegł wykluczeniu i bezdomności wielu klientom. Nasz Projekt Fair Housing reprezentuje klientów w sześciu okręgach i obejmuje testowanie i egzekwowanie. Nasza Klinika Podatkowa dla Niskich Dochodów reprezentuje klientów, którzy mają kontrowersje związane z IRS, w tym ofiary przemocy domowej ubiegające się o ulgę dla niewinnego współmałżonka lub rozwiązanie problemów związanych z ulgą podatkową na podatek dochodowy. Nasz nowy projekt Ready to Work wspiera klientów z barierami w zatrudnieniu, takimi jak cofnięte prawa jazdy lub akta aresztowania. Nowe fundusze z Ustawy o Ofiarach Przestępstw umożliwiły nam zatrudnienie nowych prawników do reprezentowania ofiar przemocy domowej, które potrzebują nakazów ochrony i reprezentacji w różnych powiązanych sprawach.

Dziś PSLS jest kierowany przez nową Dyrektor Wykonawczą Denise E. Conklin i zatrudnia ponad 200 pracowników. Nasza praca jest uzupełniana przez wirtualną armię wolontariuszy i jest wspierana przez osoby w naszych 36 hrabstwach oraz ponad 100 źródeł finansowania.

Z dumą możemy świętować nasz 45-letni kamień milowy z naszymi pracownikami, klientami, sympatykami i partnerami. Stoimy na mocnych ramionach przeszłości, skupiając się na tym, dokąd zmierzamy dalej. Dziękujemy za pomoc w uczynieniu Prairie State wspaniałym teraz i na nadchodzące dziesięciolecia!