Terça-feira, 31 de maio foi um dia especial: PSLS' 45th aniversário! Conquistamos muito durante nossos primeiros 45 anos e provamos ser ágeis e criativos na resposta aos desafios, pois continuamos comprometidos com nossa missão de fornecer acesso igual à justiça e resolver problemas legais que afetam as necessidades básicas dos clientes.

A Prairie State Legal Services (PSLS) foi fundada em 1977 com a fusão de cinco programas de assistência jurídica da Ordem dos Advogados localizados nos condados de Kane, Lake, McLean, Peoria e Winnebago. Essa fusão foi motivada pela oportunidade de solicitar financiamento da recém-criada Legal Services Corporation (LSC). A PSLS iniciou suas operações com apenas cinco escritórios (Bloomington, Peoria, Rockford, St. Charles e Waukegan), 15 advogados, três paralegais e um ou dois funcionários de apoio em cada escritório. Em dois anos, o PSLS abriu escritórios em Kankakee, Ottawa e Wheaton, permitindo que o programa atendesse clientes não apenas no condado de DuPage, mas em um grande número de condados rurais que não tinham programas de assistência jurídica. Logo uma fusão com o programa de assistência jurídica em Rock Island adicionou um escritório lá, e fusões posteriores com programas em Galesburg e Will County acabaram expandindo a presença do PSLS para nossa atual área de serviço de 36 condados.

Nos primeiros anos, a maior parte do financiamento do PSLS veio do LSC. No entanto, quase imediatamente após sua criação, o LSC tornou-se objeto de muito debate no Congresso. Embora a LSC tenha mantido um núcleo de apoio bipartidário, o financiamento flutuou significativamente com uma variedade de restrições e novas regulamentações sobre o uso desses fundos. A cada redução de financiamento, no entanto, o PSLS conseguiu voltar com força. O PSLS tem se mostrado ágil e criativo na resposta aos desafios, a fim de dar continuidade à sua missão de proporcionar igualdade de acesso à justiça e solucionar problemas jurídicos que impactam as necessidades básicas dos clientes.

O primeiro grande desafio veio em 1981, quando o Congresso cortou o orçamento federal para o LSC em quase 25%; e, além disso, o Congresso determinou que 10% desse dinheiro fosse usado para incentivar o envolvimento de advogados privados em assistência jurídica. Sob a liderança de nosso diretor executivo fundador Joe Dailing, o PSLS respondeu e se fortaleceu. O PSLS adaptou-se à redução do financiamento priorizando os casos para garantir que os serviços tivessem o maior impacto positivo nos clientes. Nossas duas forças-tarefa originais, Habitação e Benefícios Públicos, reuniram-se para compartilhar informações e identificar as necessidades críticas dos clientes e as melhores maneiras de atendê-las. Usamos a tecnologia para nos tornarmos mais eficientes — embora a tecnologia do início dos anos 1980 seja primitiva para os padrões atuais. Iniciamos parcerias muito produtivas com associações de advogados locais para estabelecer pro bono projetos ou para expandir projetos existentes, e os voluntários tornaram-se uma parte crucial da nossa prestação de serviços. Também ajudou ter advogados mais jovens, pois eles trouxeram uma energia idealista para a organização. O PSLS iniciou um esforço agressivo para buscar financiamento da United Ways, para diminuir nossa dependência de financiamento federal, e o programa se tornou um líder nacional entre os programas de assistência jurídica na obtenção de apoio local. Também buscamos outros financiamentos, incluindo o apoio do Título III/Older Americans Act e financiamento do Community Development Block Grant (“CDBG”).

O próximo grande desafio foi o Contrato com a América em 1996; O Congresso novamente reduziu o financiamento para o LSC, desta vez em 33%. Restrições adicionais ao uso de financiamento criaram outro conjunto de desafios, mas o PSLS respondeu de forma resiliente e criativa. Apesar das reduções de pessoal, o PSLS lançou o serviço de aconselhamento telefónico para garantir o acesso aos serviços. Este serviço fornece aconselhamento jurídico aos clientes para permitir que resolvam problemas imediatos, lidem com os casos por conta própria ou conheçam outros recursos que podem ser úteis. O serviço de aconselhamento também desempenha uma função de triagem e acolhimento, identificando os casos que apresentam as necessidades mais urgentes que requerem serviços adicionais dos escritórios locais. A redução no financiamento do LSC destacou a necessidade de diversificação adicional do apoio. A resposta: a Campanha para Serviços Jurídicos, um esforço peer-to-peer envolvendo membros do bar privado. Nossa ambiciosa meta inicial era arrecadar US$ 1 milhão nos primeiros três anos, uma meta que quase alcançamos. Hoje, a Campanha continua a fornecer receita crítica para serviços de suporte aos clientes.

Ao longo dos primeiros anos, a PSLS aumentou a eficiência e respondeu às necessidades e problemas emergentes dos clientes. Nosso ex-diretor executivo, Mike O'Connor, que deu continuidade à liderança de Joe Dailing, usou a tecnologia para atender mais clientes com mais eficiência, abrindo a entrada on-line. Solicitamos subsídios dedicados para apoiar projetos direcionados. Em resposta à crise de execução hipotecária, buscamos fundos de concessão para estabelecer e apoiar nosso Projeto de Ajuda Jurídica para Proprietários, para representar os proprietários que enfrentam a execução hipotecária. Este projeto exigiu que os funcionários aprendessem a lei de execução de hipotecas desde o início e evitou a execução de hipotecas e a falta de moradia para dezenas de clientes. Nosso Fair Housing Project representa clientes em seis condados e inclui testes e fiscalização. Nossa Clínica de Impostos de Renda Baixa representa clientes com controvérsias de IRS, incluindo vítimas de violência doméstica que buscam alívio de cônjuge inocente ou resolução de questões de Crédito de Imposto de Renda. Nosso novo Ready to Work Project defende clientes com barreiras ao emprego, como carteiras de motorista revogadas ou registros de prisão. Os novos fundos da Lei de Vítimas de Crime nos permitiram contratar novos advogados para representar vítimas de violência doméstica que precisam de ordens de proteção e representação em diversos assuntos relacionados.

Hoje, a PSLS é liderada pela nova Diretora Executiva Denise E. Conklin e emprega mais de 200 funcionários. Nosso trabalho é complementado por um exército virtual de voluntários e é apoiado por indivíduos em nossos 36 municípios e mais de 100 fontes de financiamento.

Estamos orgulhosos de comemorar nosso marco de 45 anos com nossos funcionários, clientes, apoiadores e parceiros. Estamos nos apoiando nos ombros fortes do passado enquanto nos concentramos em para onde vamos a seguir. Obrigado por ajudar a tornar o Prairie State ótimo agora e nas próximas décadas!